谁应对违反信托责任诉讼负责?

作者:乔伯特,12BET登录®,AIF®

2016 年,有数十起针对计划发起人、受托人和投资顾问的违反受托责任诉讼提起、解决和裁决。 2017 年的趋势是,无论劳工部的信托规则采取何种下一步措施,这种合法洪流都会继续下去。

在之前的文章中,我们讨论了约束计划受托人的标准和做法,以及减轻受托人风险和责任的一些步骤。但是现在让我们想象一个场景,其中对您作为计划发起人/计划受托人提起诉讼。不管是对还是错,大多数人都可以随时以任何理由以任何金额起诉这个国家的任何其他人。因此,诉讼是否具有优点并不重要,因为即使只是为了获得即决解雇,您也需要进行辩护。

但让我们假设诉讼进入审判阶段或漫长的和解过程。现在的问题是,您或您的顾问,谁会因这次违规而受到牵连?

这是一个需要大量“if/then”语句的重要灰色区域。但从广义上讲,如果您是计划发起人和/或计划受托人,则可以高度肯定的是,您将至少对判给的任何损害承担部分责任,并且需要支付/进行自己的辩护。

但是,如果您聘请了 ERISA 第 3(38) 部分受托人并将投资责任和控制权完全外包给您的顾问,您的责任将大大减轻。即便如此,您仍需要“证明”您在聘请顾问方面的努力是光明磊落的,并且您仍然对计划资产提供了一定程度的关注。一般来说,这是一个相对简单的过程,可以以最快和最具成本效益的方式使您免于法律风险。

如果您的顾问从事任何欺诈或明显的不良行为,他们通常会承担责任。除了用客户的钱玩市场之外,这可能包括过度交易、对计划费用缺乏勤勉、不适当的投资或股票类别等行为。这些都是顾问应该注意并刻意避免的不良行为。

但是,如果您已聘请 3(21) 受托人和/或从投资角度对您的计划资产保持部分控制,则责任可能与您的顾问一起按比例由您承担。许多计划发起人认为,仅仅因为他们有投资顾问/受托人,他们就摆脱了困境。通常,这是一个代价高昂的误判。

例如,如果您聘请了 3(21) 位受托人(通常是经纪自营商的附属代表),并且后来参与者以过高费用对该计划提起诉讼,则顾问只需证明他们的行为是“适合”在当前的 ERISA 受托标准下。

作为计划发起人/受托人,您对计划负有更高的谨慎和忠诚义务。如果针对顾问的案件被驳回,原告的索赔责任仍可能落在您身上。这里的论点是,您应该对您的顾问更加勤奋和控制,并采取措施防止这些过高的费用。由于您没有这样做,并且顾问根据适用性标准履行了职责,因此您独自一人站在法院。

这并不是一个特别极端的情况,您对自己所拥有的“类型”受托人及其对您的计划的责任的无知并不是法律规定的借口。

同样重要的是要注意,仅仅因为您不相信自己是计划赞助商并不能做到这一点。以下是劳工部最近对如何成为受托人而不明确承担该角色的定义:

“执行计划所涉及的许多行动使执行计划的个人或实体成为受托人。在管理和管理计划或控制计划资产时使用自由裁量权使该人成为该自由裁量权或控制范围内的受托人。因此,受托人地位基于为计划执行的职能,而不仅仅是一个人的头衔。”

计划发起人通常对他们的计划自满,并认为他们不是受托人,并以某种方式将他们的责任完全外包给了顾问。即使在当前的信托违约诉讼环境中,缺乏知识和行动也可能令人震惊。在较小的计划中尤其如此,这些计划通常资源有限,但最容易受到任何潜在诉讼的影响。较小的计划越来越多地成为 ERISA 违规诉讼的主题,判决和和解附加到计划受托人的个人资产上。

为避免出现任何灰色地带,我们的建议是与真正独立且无冲突的 3(38) 受托人合作,该受托人将在合同上明确规定自己的责任。合同中应包含特定语言,要求顾问担任 3(38) 顾问,并且应明确无误地说明他们和您对计划的责任。同样,您应该要求提供您的顾问的信托债券和保险的书面证明。不要简单地相信他们的话。

这些行为可能不会完全免除您的责任,但会大大减少让您夜不能寐的时刻和您可能面临的任何诉讼。

正如我们之前多次说过的那样,ERISA 下受托规则的复杂性、变幻莫测和细微差别,加上即使是无意违规的严重后果,似乎都要求与真正且知识渊博的受托人合作。

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